​Новітній “мисливець”  за екзопланетами зібраний з п’яти звичайних цифрових камер

Європейська Південна обсерваторія провела перші, дуже обнадійливі, спостереження за екзопланетами за допомогою станції MASCARA.

Одна така стоїть в Північній півкулі, друга в Південній, що дозволяє охопити весь простір нічного неба. Хоча на даному етапі станції працюють в тандемі з великими телескопами, насправді вони створені, щоб розвантажити їх, взяти на себе рутинну, але відповідальну роботу. 

Виглядає найважливіший інструмент земних астрономів гнітюче неказисто. Це стійка з п’ятьма типовими цифровими камерами, які забезпечили спеціальними модулями і направили в небо. Вся їхня робота полягає в безперервній зйомці нічного небосхилу, щоб скласти базу даних і по ній обчислити зірки, чия яскравість змінюється з якоюсь періодичністю. Це вказує, що між ними і спостерігачем на Землі пройшла екзопланета.

MASCARA шукає зірки особливої ​​категорії, чиє світло в десятки разів слабкіше, ніж можна побачити неозброєним поглядом, але досить яскраві, щоб представляти інтерес для мисливців за екзопланетами. В першу чергу їм потрібні гарячі газові гіганти, на зразок нашого Юпітера, але розташовані ближче до своєї зірки. Також станція має потенціал для пошуку «супер-Землі» або планет розміру Нептуна.

Станція MASCARA, дешева і проста в експлуатації, виступає в ролі дозорного – вона виявляє ознаки потенційної екзопланети, на яку вже потім направлять свої «очі» великі телескопи. Астрономи вже відкрили тисячі екзопланет за межами нашої Сонячної системи і зі станціями типу MASCARA справа піде ще швидше і ефективніше.